Di tengah meningkatnya kecaman global terhadap menunggang gajah sebagai kegiatan wisata, taman nasional Yok Don di Vietnam selatan telah mengakhiri praktik dan menggantinya dengan pengalaman gajah etis pertama dari jenisnya di negara itu.

Kelompok tawanan empat gajah yang secara resmi dibebaskan dari rantai mereka awal bulan ini dan tidak lagi membawa wisatawan naik wahana melalui taman. Pengunjung dapat mengamati hewan-hewan yang berkeliaran dengan bebas di habitat aslinya.

Sebelumnya, gajah Yok Don, seperti banyak orang di seluruh negeri, dirantai untuk waktu yang lama, seringkali tanpa akses ke air. Mereka dimanfaatkan dengan keranjang berkuda yang berat, kadang-kadang membawa turis berkeliling taman selama sembilan jam sehari.
Sebagai cagar alam terbesar di Vietnam, Yok Don berada di Vietnam selatan dekat perbatasan Kamboja, dan merupakan rumah bagi satwa liar lainnya, termasuk macan tutul, serigala merah, rusa muntjac, monyet, dan ular.

Taman ini bekerja atas prakarsa dengan Animals Asia, yang mengkampanyekan perubahan jangka panjang dalam kesejahteraan hewan dan pariwisata di Cina dan Vietnam. Perjanjian resmi antara badan amal dan taman yang dikelola negara ditandatangani pada 13 Juli, dan berlangsung hingga April 2023, dengan tur pertama berlangsung awal bulan ini. Selama lima tahun ke depan, diharapkan bahwa model baru ini akan memberikan pendapatan sebanyak atau bahkan lebih bagi pemilik untuk berkuda, dan mendorong perusahaan pawang dan pariwisata gajah untuk mengikutinya.

“Proyek ini sepenuhnya mengubah kehidupan gajah di taman dan juga memberikan pengalaman yang jauh lebih baik bagi para wisatawan. Eksploitasi telah digantikan dengan rasa hormat, dan jika berhasil menjadi model kita dapat melihat tersebar di seluruh negeri, “kata Dionne Slagter, manajer kesejahteraan hewan Animals Asia. “Mereka semua terlihat jauh lebih sehat dan semakin percaya diri dalam seberapa jauh mereka berkeliaran.”

Kelompok gajah yang sudah pensiun termasuk tiga betina, Bun Kham, Y’Khun dan HNNon, dan satu ekor banteng, Thong Ngan. Gajah-gajah juga sekarang dapat membentuk ikatan dengan satu sama lain, dan mulai menunjukkan perilaku sosial dan emosional yang kompleks alami yang dimiliki kawanan di alam liar.
Untuk membantu dengan transisi, badan amal Inggris Olsen Animal Trust menyediakan dana untuk menutupi kerugian awal, memungkinkan taman untuk terus mempekerjakan pawang dan panduan untuk membantu memastikan keselamatan.

Kesadaran akan efek negatif dari menunggang gajah telah meningkat dalam beberapa tahun terakhir, dengan meningkatnya jumlah wisatawan yang menghindari atraksi kejam dan mendukung pusat-pusat kesejahteraan dan tempat perlindungan asli, di samping semakin banyak operator tur yang menolak untuk menjual jalur gajah yang termasuk mengendarai gajah.

Banyak dari gajah yang digunakan dalam berkuda dan kegiatan lainnya, seperti melukis atau melakukan trik, akan ditangkap dari alam seperti bayi, sering dibunuh oleh induknya. Setelah ditangkap, mereka sering menjalani pengkondisian intensif yang dikenal sebagai “menghancurkan roh”, di mana mereka disimpan dalam kandang kecil dan dipukuli dan kelaparan, kadang-kadang selama berminggu-minggu.
Di Vietnam, jumlah gajah di alam liar diperkirakan mencapai 65 hingga 95, yang menurut para konservasionis tidak dapat bertahan hidup. Jumlahnya telah menurun secara dramatis selama beberapa dekade terakhir, dari perkiraan 2.000 di tahun 1980-an. Industri naik gajah Vietnam juga menjadi berita utama pada tahun 2015, ketika beberapa hewan mati karena kelelahan. Para pegiat dan badan amal berharap untuk terus mendidik industri di seluruh dunia, dan menunjukkan bagaimana pengalaman gajah etis yang menguntungkan, dengan hewan pensiunan dan yang diselamatkan, bisa sebaliknya.

Travel yang Bertanggung Jawab mengatakan akan mempertimbangkan untuk menambahkan tur Yok Don baru ke dalam daftar pengalaman gajah etis mereka – ini akan menjadi yang pertama di Vietnam untuk dimasukkan.